印度圣河恒河(Ganga River)常年因为周遭的工厂及旅馆餐厅排入废水、民众在河里洗衣洗澡,向来给人又脏又臭的印象。过去河水因为污染严重,不但无法被当作饮用水,甚至用河水冲洗身体都有染病风险。不过,自从印度因新冠肺炎疫情而全国封锁21天至今,恒河水质已有明显改善,部分原先污染严重的河段,如今甚至已能直接饮用。

根据《印度时报》报导,北方邦污染管理局(UPPCB)去年10月曾向民众呼吁,恒河水并不适合用来洗澡;更早前,印度中央污染控制委员会(CPCB)曾表示,印度河水「绝对不适合直接饮用」。根据印度官方说法,恒河水中的大肠杆菌和粪大肠杆菌数量非常多,已经超过标准容许质的数十倍。在印度坎普尔(Cawnpore)贾纳村(Jana)河段,大肠杆菌甚至超标80倍、粪大肠杆菌超标44倍。

不过,由于印度自3月份开始实施全国封锁,恒河两岸工厂也几乎全部停工,让恒河水质获得显著改染。曾任职康乃尔大学的环境科学家乔希(BD Joshi)表示,由于工业废水、旅馆餐厅污水等污染物减少了500%,流经瑞诗凯诗(Rishikesh)和赫尔德瓦尔(Haridwar)的恒河水已经非常干净,如果民众要举行「阿卡曼礼」(achaman,印度人在仪式中会喝下小量恒河水作为崇拜太阳仪式的一部分),是完全可以接受的。

除了恒河变干净以外,空气也达到最佳的质量指标。据印度《经济时报》报导,在政府实施封城后,印度首都新德里已经连续三周没有雾霾,当地居民甚至在四月初还可以看到远在200公里外的喜马拉雅山脉。另外,由于游客锐减,在印度东部奥里萨邦(Odisha)的瑞西库利亚(Rushikulya)海滩,最近发现在一周内有接近28万隻濒危的雌性榄蠵龟(学名:Lepidochelys olivacea)集体上岸产卵。相关人员表示,这是7年来首见。

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